Lectores de Matrículas Automatizados: ¿Estamos sacrificando la privacidad por la seguridad?

- Hace 6 meses

Después de un día de trabajo, llegas al parking de tu apartamento y alguien sabe que has llegado a casa. Saben también que has ido a la tienda de al lado en coche, y si vas a recoger a un amigo y conduces hasta la playa para pasar un fin de semana de sol y surf, alguien lo sabe también.

Bienvenido al mundo de los Lectores Automáticos de Matrículas, o ALPRs. Los ALPRs utilizan el reconocimiento óptico de caracteres (OCR) para identificar la matrícula de su coche, y luego almacena esa información, junto con la fecha, hora y lugar donde se leyó la matrícula, en una base de datos.

Quién tiene acceso a las bases de datos de la información almacenada es la cuestión, ya que las bases de datos de localización contienen, según un reciente artículo del New York Times, «un registro de personas que visitan centros de tratamiento de drogas, clubes de striptease, casinos, clínicas de aborto… iglesias y sinagogas, … sesiones de asesoramiento y tratamientos de quimioterapia».

Las cámaras ALPR pueden ser montadas en postes de servicios públicos, farolas, señales de tráfico, pasos elevados o en coches de policía, y pueden fotografiar cada placa de matrícula que pasa. Los avances en el software permiten que los sistemas ALPR funcionen en PCs o en ordenadores portátiles, que pueden estar dentro de los vehículos de la policía.

Los ALPRs capturan alrededor de 2.000 placas por minuto, en vehículos que viajan hasta 120 millas por hora. Los fabricantes en el espacio ALRP incluyen PlateSmart Technologies, 3M, OpenALPR Software Solutions LLC, Jenoptik, Inex Technologies, Pelco, Cyber Vision, Signatur ITS, Senstar Corporation, DTK Software, NDI Recognition Systems, Neurosoft Sp. z o.o, ARH Inc, Rekor Recognition Systems, Inc, PIPS Technology, ACTi Corporation, y Avigilon.

OpenALPR ofrece su software de forma gratuita en Github, y ese software puede permitir que una cámara de vigilancia ordinaria, conectada a Internet, capture las matrículas de una autopista de cuatro carriles con una precisión del 99%. Aunque el software puede ser gratuito, OpenALPR cobra entre 39 y 995 dólares al mes por el almacenamiento y análisis basado en la nube.

No es sorprendente, dado el uso extensivo de cámaras de circuito cerrado, que los ALPRs se iniciaran en el Reino Unido a principios de los años 80. Los primeros sistemas ALPR se desplegaron en la carretera A1 y en el túnel de Dartford. Durante los años 90, los sistemas ALPR realmente despegaron.

En 2002, las matrículas en los Países Bajos fueron cambiadas para aumentar su reconocimiento óptico de caracteres. Los holandeses introdujeron pequeños huecos en algunas letras, como la P y la R, para hacerlas más legibles por los sistemas ALPR.

El 26 de noviembre de 2019, en Baltimore, Maryland, que aparece regularmente en las listas de las ciudades más peligrosas de Estados Unidos, el Departamento de Policía informó al Consejo de la Ciudad de su plan de desplegar ALPR en 15 sitios alrededor de la ciudad para finales de año. Estos nuevos ALPRs se unirán a los 20 ya desplegados.

El 3 de diciembre de 2019, la Junta de Comisionados del Condado de Palm Beach Florida aprobó la colocación de ALPRs en postes y otras estructuras a lo largo de las carreteras del condado. En la ciudad de Delray Beach, los datos de los ALPRs se cargan en tiempo real en los servidores alojados en el Departamento de Policía.

El sistema permite a los oficiales seguir un coche específico cuando pasa por varias cámaras ALRP. Para prevenir un posible abuso de la privacidad, el sistema de Delray Beach registrará a los oficiales que han buscado las placas.

El 4 de diciembre de 2019, el Consejo de la Ciudad de Reno, Nevada, aprobó el uso de una subvención federal de 117.000 dólares para comprar 6 ALPRs fijos y 2 móviles. Un portavoz de la policía de Reno dijo al Diario de la Gaceta de Reno que la información recogida por los aparatos no será compartida con agencias externas.

Sin embargo, una investigación de la Escuela de Periodismo Reynolds de la Universidad de Nevada en Reno demostró que los datos de las matrículas se compartían con agencias externas, incluyendo el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE).

El 16 de diciembre de 2019, el Consejo de la Ciudad de Abilene, Texas, escuchó una solicitud de su departamento de policía de dos lectores automáticos móviles de matrículas y uno fijo en un remolque para analizar el tráfico interestatal.
Un motivo de preocupación

En marzo de 2019, una investigación de la Unión Americana de Libertades Civiles (ACU) demostró que la empresa de lectura de matrículas, Vigilant Solutions, compartía los datos recogidos por las agencias locales y estatales de aplicación de la ley, empresas privadas y estacionamientos con el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE).

Vigilant obtiene la información de las matrículas de las 50 áreas metropolitanas más pobladas de los Estados Unidos, que en conjunto representan casi el 60% de la población de los Estados Unidos.

Según la ACLU, la base de datos de Vigilant contiene más de 5 mil millones de escaneos de matrículas y añade «un promedio de 150 – 200 millones de escaneos únicos» de matrículas cada mes.

ALPR está cada vez más en manos privadas, y se está utilizando para la seguridad y la «inteligencia empresarial», como por ejemplo permitir a los minoristas rastrear quién entra en sus aparcamientos. Las asociaciones de propietarios, los grupos de vigilancia de vecindarios y los administradores de propiedades utilizan cada vez más los sistemas.

Los ALPRs podrían ser usados para rastrear a los periodistas cuando visitan sus fuentes. Podría utilizarse para determinar quién ha asistido a una reunión o protesta política. Incluso ha habido casos de agentes de la ley que han mirado hacia arriba y luego han acechado a mujeres.

Sólo 16 estados tienen estatutos sobre cómo se pueden utilizar los datos del ALPR: Arkansas, California, Colorado, Florida, Georgia, Maine, Maryland, Minnesota, Montana, Nebraska, New Hampshire, Carolina del Norte, Oklahoma, Tennessee, Utah y Vermont.

Actualmente, nada impide que las empresas de ALPR vendan los datos que han recopilado. El artículo del New York Times dice: «El precio de participar en la sociedad moderna no puede ser el de convertir nuestras vidas en libros abiertos, diarios de todos los viajes y relaciones y deseos … Los estadounidenses necesitan saber cómo se está recopilando su información y si se está usando para manipularlos. Se merecen la libertad de elegir una vida sin vigilancia».