Las calles sin coches son el futuro

- Hace 6 meses

Market Street, el paseo más congestionado de San Francisco, por fin está libre de coches. El cambio se ha retrasado mucho, y tal y como está, es un gran grupo de coches, bicicletas y peatones que constituye un entorno perfecto para que ocurran accidentes. Y lo hacen: hubo 123 colisiones con heridos en la calle sólo en el último año.

Sin embargo, a partir de principios del año que viene, las cosas empezarán a cambiar bajo el Proyecto de Better Market (aprobado en octubre). Aunque llevará algunos años poner en marcha el proyecto, muchos de los cambios propuestos están programados para principios de 2020, como parte del nuevo modelo de «construcción rápida» de la Agencia Municipal de Tránsito de San Francisco (SFMTA). Y el futuro de la calle Market Street parece totalmente utópico, especialmente comparado con su peligroso presente.

El plan pone a San Francisco a la vanguardia de lo que ahora es un movimiento mundial hacia las calles sin coches.

Una vez completado, más de dos millas de la calle se cerrarán a los vehículos privados, y sólo se permitirán los taxis y los vehículos de transporte público. Los Ubers y Lyfts tendrán que atenerse a las zonas de carga designadas en las calles laterales. Las aceras serán extendidas, y las conexiones de tránsito a la zona aumentará. Muni tendrá su carril designado en el centro, mientras que los carriles exteriores de la calle se reservarán para los autobuses y vehículos comerciales de Muni. Nuevas «ciclovías» – carriles para bicicletas elevados al nivel de la acera en lugar del nivel de la calle – protegerán a los ciclistas. La calle principal de Market Street se transformará en un espacio público más utilizable.

El plan sitúa a San Francisco a la vanguardia de lo que ahora es un movimiento mundial hacia las calles sin coches, siguiendo el modelo de ciudades europeas como Oslo, Berlín y Madrid que han cerrado ciertas zonas al tráfico de vehículos en un intento de controlar las emisiones, reducir las lesiones de tráfico y hacer que las calles de la ciudad sean un lugar más agradable para estar. San Francisco es la segunda ciudad de los Estados Unidos que votó por un corredor principal sin coches – la ciudad de Nueva York fue la primera – pero los defensores esperan que otros sigan su ejemplo.

Los ciudadanos y los defensores del tránsito han presionado a los funcionarios públicos para que tomen medidas para que las calles de San Francisco sean más seguras. Un grupo, la Coalición de Bicicletas de San Francisco, ha luchado por una Market Street sin coches durante una década. Dirigida por el SFBC, cientos de activistas y miembros de la comunidad hablaron en la reunión del 15 de octubre de la SFMTA en la que los funcionarios votaron sobre el proyecto.

«Saquemos los coches de la calle este año», dijo el empleado del SFBC Charles Deffarges. «Construyamos carriles bici a partir del próximo año. Si no lo hacemos, no cumpliremos nuestros objetivos. Estamos atrasados, y necesitamos hacer esto».

Este cambio ha tardado mucho en producirse: La ciudad coqueteó por primera vez con una Market Street sin coches bajo el gobierno de Gavin Newsom, y el proyecto de un Better Market como se prevé actualmente ha estado en desarrollo durante unos 10 años. Tomó tanto tiempo en parte porque es integral. El proyecto implica más que retirar los coches de la calle; también desarrolla nuevas soluciones para el tránsito y rediseña la estructura de la calle. Un ejemplo es la creación de un nuevo circuito para el histórico tranvía del Mercado F: en lugar de ir hasta el Castro, los tranvías ahora darán la vuelta en el Mercado y volverán al Muelle de los Pescadores. Pero todas estas mejoras implican compensaciones, como el equilibrio del espacio para los peatones y el aumento de las opciones de tránsito.

«Se trata de una de las únicas áreas de San Francisco que realmente tiene tanta actividad peatonal que está a punto de estallar», dijo Ben Grant, el director de política urbana del grupo de defensa SPUR. «La mayor parte de San Francisco no tiene ese problema. Es un problema de la ciudad de Nueva York o de París. Pero por unas pocas cuadras en el corazón de Market, sí tenemos ese problema. Las compensaciones fueron realmente desafiantes».

El mercado es un microcosmos de tráfico y problemas con los vehículos en toda el área de la bahía y en todas las grandes ciudades. Para un lugar que se enorgullece de su política progresista, San Francisco tiende a priorizar los coches, a veces por encima de la seguridad humana. Cuando crecí en el Área de la Bahía, la mayoría de mis amigos y yo íbamos a la escuela en bicicleta, en patinete, en autobús o a pie, pero no era fácil. A menudo nos costaba cruzar calles muy transitadas y lidiar con carriles bici estrechos.

El proyecto «Better Market» fue lento de planificar, pero SF sigue estando muy por delante del resto de la bahía. Nuestro problema de lesiones abarca toda la región; en 2016, casi setecientas personas resultaron heridas en colisiones entre peatones y automóviles o entre automóviles y bicicletas en toda el área de la bahía. Otras ciudades del área de la bahía, especialmente Oakland, también tienen serios problemas de seguridad para ciclistas y peatones; cerca de 350 personas son atropelladas por automóviles allí cada año.

Phoenix Mangrum, un defensor de la bicicleta en el Este de la Bahía que trabaja para Cycles of Change, un grupo de educación sobre la bicicleta, dice que «es maldecido al menos una vez a la semana por coches agresivos».

A los defensores como Mangrum les encantaría ver un proyecto similar replicado en Oakland. Mientras tanto, los motociclistas como Mangrum siguen tratando de encontrar soluciones. «Tengo que trabajar con lo que es, ahora mismo. No puedo trabajar dentro de 20 años», dijo Mangrum.

A corto plazo, las ciudades pueden ser capaces de cerrar temporalmente las calles, incluso si no pueden hacerlas libres de coches permanentemente, ofreciendo así a los ciclistas y peatones algo de alivio durante las épocas de mayor afluencia.

«Hay formas de bajo impacto para hacer eso sin pasar ocho años. Cada dos meses, Valencia se cierra sin mucha fanfarria, excepto que mucha gente camina y disfruta de ese espacio», dijo Warren Logan, el director de políticas de movilidad y relaciones entre agencias de la ciudad de Oakland.

Todo esto puede sonar teórico, pero las colisiones entre las personas y los coches pueden ocurrir en cualquier momento – y lo hacen. Durante mi segundo año de secundaria, una amiga mía cruzaba la calle en bicicleta hacia nuestra escuela una mañana. Era una intersección muy concurrida con una señal de paseo corto. Llegó tarde a la primera clase, me dijo más tarde, y pensaba más en el retraso que tendría que hacer que en la carretera que la rodeaba. No vio al Suburban conduciendo directo hacia ella – y en la niebla de la mañana, el conductor tampoco debe haberla visto – y antes de que ninguno de los dos pudiera reaccionar, el coche la golpeó, y fue arrojada de su bicicleta. Tenía una pierna rota y más que su justa parte de moretones.

Desafortunadamente, su historia no es inusual. Hay cientos de colisiones de coches que involucran a ciclistas y peatones en el área de la bahía cada año – y algunas son fatales. Se espera que el proyecto «Better Market» sirva de modelo no sólo para San Francisco, sino para toda el área de la bahía y otras ciudades del país.